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충황제의 곤충이야기

은밀하게 파고드는 암살자, 가시개미

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어김없이 찾아온 벌레처럼 살고 싶은 남자 충황제입니다. 본래 겨울은 곤충들이 사라질 시기라서 저 같은 인간에게 아주 지루한 계절입니다. 그러나 제가 총애하는 슈퍼맨 덕분에 박물관에 곤충이 넘쳐나서 전혀 심심하지가 않습니다. 과거 신문에서, 한국에서 가장 큰 개미 일본왕개미에 초점을 맞추어 개미 왕국 기사를 썼었죠. 이번 기사에서는 이 일본왕개미와 아주 복잡한 관계로 얽혀있는 숙적, 가시개미를 소개해 드리려고 합니다.
가시개미는 생김새와 생태 모든 것이 독특한 개미입니다. 머리와 배는 광택이 강해 반짝거리며, 가시개미라는 이름 그대로 가슴에 크고 작은 8개의 가시를 가지고 있습니다. 거기다 가슴이 붉은색을 띠기 때문에, 보다 더 강력한 인상을 줍니다. 이 가시는 천적으로부터 자신의 몸을 방어하기 위한 것으로, 입속에 가시가 박히게 되면서 천적에게 따끔한 고통을 선사합니다. 가시개미의 대표적인 천적인 청개구리에게 가시를 제거한 가시개미와 멀쩡한 가시개미를 주었을 때, 가시개미를 뱉지 않고 완벽하게 잡아먹은 빈도수가 판이하게 다른 것으로 검증된 바 있습니다. 이 가시는 단단한 편이라서 가시개미를 맨손으로 잡으면 가시가 살에 박혀 잘 떨어지지 않는 것을 느낄 수 있을 정도입니다. 또한, 배를 내리고 앞으로 굽힌 채로 서서 상대를 위협하거나 걸어 다닐 수 있는, 가시개미 특유의 자세를 관찰할 수 있습니다.
가시개미는 땅굴을 파고 살아가는 것보다는 썩은 나무속을 뜯어내 생활하는 것을 선호합니다. 때문에 가시개미 왕국은 인가 주변보다는 나무가 많은 산기슭이나 숲속에서 발견됩니다. 그러나 가시개미의 왕국은 다른 개미들처럼 평범하게 건국하지 않습니다. 고도로 치밀하고도 사악한 계획 끝에 완성됩니다. 대다수의 개미는 미혼의 공주개미와 수개미가 공중에서 교미를 한 뒤 여왕이 되어 날개를 떼어내고 집터를 찾아 홀로 시작합니다. 혼자서 알도 낳고 일개미를 만들면서 점점 왕국이 커집니다. 반면 가시개미는 여왕 혼자서 왕국을 만들지 못합니다. 대신, 다른 개미집에 잠입하고, 그 집 여왕을 암살한 뒤 그 냄새를 몸에 묻혀, 기존의 일개미를 속이고 원래 여왕인 것처럼 흉내를 냅니다. 한쪽은 이득을 보지만 한쪽은 손해만 보는 이러한 관계를 ‘기생’이라고 칭합니다. 그리고 가시개미 여왕의 기생 타겟은 처음에 언급했던, 크고 강력한 왕개미 종류입니다. 그중에서도 일본왕개미, 그리고 일본왕개미와 매우 비슷한 홍가슴개미가 주요 타겟입니다.
가시개미 여왕은 교미를 마치고, 숙주가 될 왕개미 왕국을 찾아 돌아다닙니다. 지나가다 왕개미 종류의 일개미를 만나면 달려들어 일개미의 목을 부러뜨려 죽이고 개미들의 언어라고 할 수 있는, 화학물질 페로몬을 수거합니다. 이 페로몬을 자기 몸에 바르는 것으로 자신이 왕개미의 일원인 것처럼 속이는 것입니다. 마주치는 일개미마다 죽이고 페로몬을 습득하는 이 행위를 수 회 반복합니다. 다만, 이러한 행동은 오직 왕개미 종류에게만 효과가 있어 재수 없이 왕개미가 아닌 종류와 마주쳤다면 부리나케 도망쳐야 합니다. 왕개미의 일개미를 차례차례 죽이며 페로몬을 몸에 발라 위장을 공고히 하다 보면, 다른 일개미를 쫓아 왕개미 왕국에 도착하게 됩니다. 그러고는 자기 집인 마냥 자연스럽게 왕개미 왕국으로 들어갑니다. 몸에는 왕개미의 냄새가 나기 때문에, 강력한 왕개미의 병정개미도 별 의심 없이 보내줍니다. 가시개미 여왕은 그대로 왕개미의 여왕을 찾습니다. 찾아내면, 등 위에 올라타 왕개미 여왕의 페로몬을 천천히, 조금씩 훔치기 시작함과 동시에 큰턱으로 작은 상처를 내기 시작합니다. 가시개미 여왕 몸에서는 왕개미의 냄새가 나기 때문에, 왕개미 여왕은 저항도 하지 않습니다. 이대로 몇 주일이 지나가면, 과다출혈로 왕개미 여왕은 암살당합니다. 그러나 왕개미의 일개미들은 자신의 여왕이 죽었는지 눈치채지 못합니다. 자신들의 여왕 냄새를 풍기는 개미가 있기 때문입니다. 눈이 나쁜 개미는 눈앞에 있는 여왕의 생김새가 달라진 것을 눈치채지 못한 채, 언제나 그랬듯 열심히 돌보기 시작합니다. 가시개미 여왕은 왕개미의 시중을 받으며 알을 낳고, 끝에는 가시개미 일개미가 나타납니다. 가시개미 일개미에는 여왕이 묻혀준 왕개미의 냄새 때문에 다른 왕개미가 자신들의 식구로서 받아들이게 됩니다. 이대로 오랜 시간이 지나면, 왕개미는 자연스레 사라지고 가시개미만이 남습니다. 가시개미 왕국이 건국된 것입니다.


▲풀무치를 사냥하고 있는 가시개미의 모습이다.


김건우
(생환대 생물응용 19)


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